Betta splendens : Poisson de spectacle ?

Betta splendens : Poisson de spectacle ? © Napat Polchoke

Documenté dans plus de 50 langues sur Wikipédia, le combattant, scientifiquement désigné Betta splendens, fait partie avec le poisson rouge et le guppy, des espèces aquatiques les plus diffusées et les plus étudiées de la planète. Réputé pour son élégance chez les adeptes de l’aquarium, avec ses dizaines de variétés disponibles à la vente, il est entré officiellement dans la catégorie des poissons domestiques en France en janvier 20131. Aujourd’hui régulièrement pris à partie dans les débats sur le bien-être animal et sur les « aquariums boules », il captive bien au-delà de ses milieux de prédilection !

Pourtant, rien ne prédestinait ce petit poisson des rizières sud-asiatiques à ce glorieux destin. Naturellement, le combattant ne possède pas de longues nageoires impérieuses très colorées. Le mâle arbore plutôt un dégradé de couleur vert, rouge, bleu et noir, et ses nageoires sont relativement petites. Les femelles sont plus ternes, de couleur brune. La collecte des premiers spécimens ne fut ni dédiée à l’art décoratif de l’aquarium, ni à l’alimentation, mais à la lutte compétitive.

Betta splendens sauvage mâle - Jérôme Picard

Betta splendens sauvage mâle – Laurent T.

Autour des années 1800, les combattants commencent ainsi par être élevés pour des jeux de paris dans une large partie de l’Asie sud-est, centrée autour de la Thaïlande. Très présent dans les rizières, sa pêche est alors l’un des passe-temps favoris des enfants chinois et malaisiens. Une fois capturé, les poissons sont mis en duel, à l’image des combats de coq européens. Les plus virulents deviennent des champions, dans l’attente d’un nouvel adversaire à leur taille. Une ligue est ouverte en 1840. En parallèle, une sélection s’opère; des variétés à vocation guerrière commencent à naître, les combats sont de plus en plus longs, et… De plus en plus captivants. A cette époque, les pertes potentielles engendrées par les paris étaient considérables, allant jusqu’à la propre maison des joueurs !

Rizières asiatiques

Rizières asiatiques – Habitat fréquent du Betta splendens

Aujourd’hui, cette mode est passée, et avec le développement agricole et l’arrivée des produits chimiques, les populations de Betta splendens ont largement régressé dans les rizières. Il est considéré comme « Vulnérable » dans la liste des espèces de l’IUCN qui s’alarme de sa raréfaction dans toute la Thaïlande. A présent, Il ne se rencontre guère plus que dans les étangs stagnants et les cours d’eau lents des zones reculées2.

A la tradition des combats a succédé une passion pour les formes esthétiques du poisson issues des sélections humaines, passion qui, cette fois-ci, a outrepassé les frontières sud-asiatiques et s’est diffusée dans le monde entier. Avec plus de 12 variétés répertoriées3, elles-mêmes déclinables en de nombreuses couleurs, il est devenu l’un des emblèmes de la passion aquariophile. Aux U.S.A et au Japon, son succès est tel qu’il est à présent le poisson le plus maintenu en aquarium.

Variétés de combattant

  • Betta splendens Double Queue Cooper © Jérôme Picard

    Combattant – Variété Double Queue Cooper © Jérôme Picard

  • Betta splendens Crown Tail Orange

    Combattant – Variété Crown Tail, Orange © Jérôme Picard

  • Betta splendens Mustard

    Combattant – Variété Mustard © Jérôme Picard

  • Betta splendens Halfmoon Orange

    Combattant – Variété Halfmoon, orange © Jérôme Picard

Outre les caractéristiques déjà énoncées, les combattant possèdent de nombreuses autres curiosités :

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Les alevins naissent dans des nids de bulles
Reproduction Betta splendens - Nid de bulles

Reproduction Betta splendens – Nid de bulles

Pour se reproduire, le splendens construit un nid…. de bulles. Et pour l’occasion, le mâle si brutal de réputation devient un minutieux architecte.

Tout au long du processus, l’apprenti constructeur gobe de l’air à la surface puis l’englobe d’une sécrétion buccale qu’il rejette ensuite sous forme de petites bulles qui s’agglomèrent. Grâce à cette sécrétion, les bulles n’éclatent pas, restent collées et forment comme un nid d’écume. Les poissons fraient sous ce nid qui accueille les œufs et les protège jusqu’à ce que les alevins naissent.

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Les combattants peuvent respirer à la surface

Comme tous les poissons de sa famille, le combattant a la particularité de pouvoir respirer de deux manières différentes. En plus des branchies classiques, il est en effet muni d’un curieux appareil respiratoire appelé « Labyrinthe » qui lui permet d’absorber le di-oxygène de l’air.

Cette particularité lui permet de mieux résister dans des quantités très petites d’eau. Ainsi, en période sèche, les combattants bloqués dans des flaques ou des faussés, peuvent survivre bien plus longtemps que leurs voisins, jusqu’au retour des pluies !

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Les mâles observent les combats de leurs futurs adversaires
Confrontation de Betta splendens

Confrontation de Betta splendens © leisuretime70

En 2002, une publication scientifique parue dans Nature4 traitait des ressemblances entre comportement humain et comportement animal en utilisant le combattant comme exemple.

Fait surprenant, les scientifiques ont alors remarqué que les mâles qui ne combattaient pas apprenaient en regardant leurs congénères. Ainsi, avant de s’attaquer à un mâle victorieux, le futur adversaire le scrute et repère ses points faibles. Ils ont également démontré que les femelles évitaient de s’accoupler avec des perdants lorsqu’elles voyaient le combat.

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Le combattant est taillé pour le combat

Le corps du combattant est recouvert d’écailles superposées qui rappellent les bardeaux sur une maison. Au delà d’une fonction protectrice, cette structure facilite le glissement dans l’eau du poisson. Elle est recouverte d’un mucus protégeant contre les infections qui augmente la dextérité du poisson.

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Le combattant possède de nombreux cousins !

Le combattant appartient au genre Betta qui comprend pas moins de 79 espèces répertoriés. Parmi eux, certains poissons sont très paisibles et arrivent plutôt bien à se tolérer. Cependant, plusieurs autres possèdent également des caractères très tenaces, et ne frémiront pas devant un splendens .

  • Betta macrostoma - Flair Wang

    Betta macrostoma © Flair Wang

  • Betta channoides - Michael Negrini

    Betta channoides – Michael Negrini

  • Betta rubra - Michael Negrini

    Betta rubra © Michael Negrini

En aquarium

Poisson calme, naturellement résistant et peu regardant sur l’oxygénation de l’eau, il fait parti des espèces les plus faciles à élever dans un aquarium. Devenu emblématique, les acteurs du secteur n’ont eu de cesse d’innover pour développer son attrait auprès du public. Plusieurs gammes de produits d’alimentation lui ont même été spécialement dédiées, et sont régulièrement réactualisées, comme l’a encore fait récemment Tétra avec ses granulés Tetra Betta Larva sticks.

Évoqués au début de l’article, les débats sur la taille des aquariums dans lesquels résident les combattants ne font plus grand sens aujourd’hui. Naturellement, les combattants peuvent vivre dans des toutes petites zones d’eau. Leur biologie et leurs facultés respiratoires leur permettent d’occuper ces niches écologiques particulières. Cependant, libre à chacun de lui accorder l’espace qu’il souhaite, tant que sa maintenance est réalisée avec soin.

Pour en apprendre plus : La fiche Combattant Fishipédia

Article réalisé par Benoit Chartrer, équipe Fishipédia

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